Le système solaire

Les astéroïdes, les comètes et les étoiles filantes
Auteurs : Charles Renard(plus d'infos)
david Wilgenbus(plus d'infos)
Résumé :
astéroïdes, comètes, météores, objets épars, géocroiseurs, planétoïdes...
Publication : 31 Août 2000

Les astéroïdes

Entre Mars et Jupiter se trouvent un grand nombre de petits corps rocheux et métalliques; les astéroïdes, qui partagent une large bande orbitale.

Il s'agit probablement de résidus du système solaire primitif qui n'ont pu s'agglomérer à cause de la perturbation gravitationnelle de Jupiter . Certains astéroïdes sont aussi issus de collisions. Ils font partie des éléments les plus primitifs du système solaire.

La masse totale des astéroïdes est estimée à moins de la moitié de celle de notre Lune. Ils sont des milliards et leur nombre est inversement proportionnel au CARRE de leur taille ; lorsque la taille diminue d'un facteur 10, leur nombre augmente d'un facteur 100.

photographie de
l'astéroïde Gaspra (photographie N.A.S.A)

Les astéroïdes sont tous différents de par leur taille, leur forme, leur couleur, leur période de rotation et surtout leur composition. Le plus grand d'entre eux est Cérès avec un diamètre supérieur à 900 km. Il existe environ 400 000 Astéroïdes (18000 ont été répertoriés) dont la taille dépasse le kilomètre et on en connaît 26 dont la taille est supérieure à 200km.

 

Les comètes

Une comète est un petit corps (environ 10 km) de forme irrégulière composée d'un mélange de poussière et de glace. Lorsqu'une comète se rapproche du Soleil, les éléments volatiles s'évaporent sous l'effet de l'augmentation de la température. Ils entraînent alors quelques particules solides et forment la queue de la comète. Cette queue de gaz et de poussière est d'autant plus spectaculaire que la comète est proche du Soleil.

photographie de
la comète de Halley (photographie N.A.S.A)

La queue d'une comète est toujours dirigée dans la direction opposée au Soleil, par un phénomène appelé pression de radiation, qui souffle la matière de la tête de la comète vers l'extérieur. L'orientation de la queue d'une comète n'a donc rien à voir avec sa trajectoire.

L'étude des orbites des comètes (ellipses très excentriques) par Oort en 1950 lui permit de prédire qu'il existait à 50 000 UA du Soleil un immense réservoir de comètes, qui fut baptisé nuage de Oort en son honneur.

Et les étoiles filantes?

Lorsque l'orbite de la Terre croise des débris (poussières) laissés par des comètes, on assiste à une pluie d'étoiles filantes. On observe alors les poussières devenir incandescentes et se consumer en entrant dans l'atmosphère de notre planète.

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